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Jean Painlevé, pionnier français du documentaire

le par - modifié le 30/04/2021

Grâce à ses œuvres empreintes de surréalisme, le réalisateur et biologiste Jean Painlevé est parvenu à offrir un public à la recherche scientifique. Dans les années 1930, il fut l'instigateur du documentaire à la fois savant et populaire.

 

 

Lorsque Jean Comandon met sur pied une « cinématographie des microbes » à l’hôpital Broca en 1909, la foule se presse pour assister au spectacle et voir sur toile tendue le sang contaminé d’une souris atteinte de nagana, amplifié au microscope. Nulle prédominance de scientifiques en blouse mais un public hétéroclite, des journalistes ébahis par les avancées technologiques jusqu’à ces femmes aux « chapeaux invraisemblables ».

Le docteur Comandon aidé par l’industriel Charles Pathé – qui lui fit construire un laboratoire à Vincennes après avoir eu vent de ses désirs de vulgarisation scientifique – développe au début du XXe siècle des outils de micro-cinématographie afin de capturer et d’observer au plus près les variations des éléments et autres vivants. 

Dans la lignée directe de Comandon, le biologiste Jean Painlevé a su mettre à profit ces innovations et à contribuer à la popularisation et l’institutionnalisation d’un genre qui en était alors à ses balbutiements : le documentaire scientifique. 

A l’orée des années 1920, le nom de Painlevé n’est pas inconnu du grand public. Son père, Paul, est un mathématicien reconnu, homme politique, un temps ministre de la Guerre et qui occupe souvent la Une des journaux. Jean, lui prend un chemin différent et se détourne des études secondaires, comme il le confie en 1939 au journal Marianne :

« Savez-vous que j’ai toujours été un mauvais élève, me dit-il.

- Pas possible ! 

- Mais si. Je n’ai jamais pu m’habituer à l’horaire des cours. Arriver à heure fixe, partir à heure fixe, était pour moi une véritable corvée. - Un beau ...

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